In den letzten Jahren wurden immer mehr Öffnungsklauseln in die tariflichen Vereinbarungen der deutschen Branchen eingeführt, die die Verhandlungskompetenz auf die Unternehmensebene verlagern und zu einer weiteren Dezentralisierung und Differenzierung der Tarifverhandlungen führen. Dies kann vor allem als Reaktion der Sozialpartner auf die wachsende Unzufriedenheit der Arbeitgeber mit dem deutschen Tarifsystem gesehen werden, die mehr unternehmensspezifische Regelungen zu den Arbeitsbedingungen fordern. Damit ist das deutsche Tarifverhandlungssystem viel flexibler als sein tatsächlicher Ruf. « Wir wollen einen branchenübergreifenden Tarifvertrag fördern, der mit einer höheren Produktivität verbunden ist. Junge Menschen wollen nicht in unserer Branche arbeiten, es sei denn, die Löhne steigen, aber das erfordert einen Fokus auf eine qualitativ hochwertige Produktion », sagte Irina Mihai vom FEPAIUS Textilarbeitgeberverband. Einige Textilarbeitgeber sehen das allerdings anders: Nach der aktuellen öffentlichen Debatte scheint das deutsche Tarifsystem jedoch immer altmodischer zu wirken. Grundlegende Veränderungen im wirtschaftlichen und politischen Umfeld setzen das System zunehmend unter Druck: 2018 besuchten Arbeitsinspektoren 500 von 1.200 Textil- und Schuhfabriken und stellten Lohnverzögerungen, fehlende Sozialbeiträge, schlechte Arbeitsbedingungen und Entlassungen fest. Verschärft wurden die Probleme durch den Mangel an Gewerkschaften am Arbeitsplatz. 30. Januar 2019Rumänische Textilgewerkschaften trafen sich in Bukarest, um gemeinsam mit den globalen Marken H&M und Inditex, ihren wichtigsten Zulieferern, Arbeitgeberverbänden und der Regierung über den Weg zu einer organisierten Belegschaft mit existenzsichernden Löhnen und Tarifverträgen zu diskutieren. Als Folge dieser Entwicklungen ist es unter den Tarifparteien weithin anerkannt, dass die deutschen Tarifverhandlungen einige wichtige Reformen erfordern, um das System flexibler zu gestalten und differenziertere Lösungen zu ermöglichen, die den spezifischen Bedürfnissen der einzelnen Unternehmen entsprechen.

Bisher hat sich jedoch nur eine Minderheit der Arbeitgeber um eine radikale Verlagerung der Tarifverhandlungen auf die Unternehmensebene bemüht. Im Gegenteil, Gewerkschaften, Arbeitgeberverbände und sogar die Mehrheit der einzelnen Arbeitgeber wollen weiterhin am Grundsatz der Tarifverhandlungen auf Branchenebene festhalten, aber ihren Anwendungsbereich einschränken und gleichzeitig mehr Raum für (zusätzliche) Betriebsverhandlungen lassen. Seit Anfang der 1990er Jahre stehen die Tarifverhandlungen auf Branchenebene zunehmend unter dem Druck der Arbeitgeber, die unternehmensspezifischere Regelungen zu den Arbeitsbedingungen fordern.